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Civilisation

Le terme civilisation provient du mot latin civis signifiant « citoyen ». Le terme français se cristallise en Europe durant le XVIIIe siècle et intègre pour la première fois le Dictionnaire de l’Académie en 1835.

Cette notion, qui relève de l’histoire « philosophique » ou « raisonnée », va qualifier et tenter d’apporter un éclaircissement à l’écart qui existe entre des sociétés dites « sauvages » ou « primitives » et les sociétés occidentales jugées beaucoup plus développées. A cette époque, cette notion de civilisé-civilisation désigne le stade de développement culturel atteint par l'Occident et caractérisé par l’acquisition de techniques et de progrès au niveau du social, des connaissances, des technologies - en d’autres termes, la science et la raison ont permis d’accumuler des savoirs et des moyens, tant sur le plan quantitatif que qualitatif, et ce sont ces acquis qui justifient le terme de civilisé qui est accordé à l'Occident. Par ailleurs, si la nature de l'homme est fondamentalement "sauvage", l’éducation l'amène à échapper à cette nature initiale "sauvage" et ce processus civilisateur permet à la société faite de ces individus civilisés de sortir de cet état de « sauvagerie ». Ainsi, le mot civilisé, dans le cadre de l'idée d’un progrès historique et social unilinéaire, représente l’apogée de l’évolution.

Le sens du terme a évolué depuis son apparition et notamment au XIXe siècle avec Tylor qui introduit l’idée de « civilisation des peuples inférieurs ». Cette évolution s'est poursuivie : au fil du temps, le mot civilisation en est venu à devenir un synonyme de culture dans son acception technique. Si les archéologues tendent à le considérer en ces termes, les ethnologues, quant à eux, préfèrent dissocier civilisation et culture.

 

Pistes bibliographiques :

CLASTRE P., « Sauvages et civilisés au XVIIIe siècle », in Chatelet F., Histoire des idéologies, t. III, Paris, 1978.

DUCHET M., Anthropologie et histoire au siècle des Lumières, Paris, 1971.

GUSDORF G., L’avènement des sciences humaines au siècles des Lumières, Paris, 1973.

MORGAN L. H., Ancient Society : or, Researches in the lines of Human Progress from Savagery, through Barbarism to Civilization, New York, 1877.

TYLOR E. B., Primitive Culture : Researches into the development of Mythology, Philosophy, Religion, Art and Custom, Gloucester, 1958.

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